Biografía de Carl Zeiss

Carl ZeissCarl Zeiss fue un fabricante alemán de instrumentos ópticos conocido especialmente por su compañía de lentes e instrumentos ópticos Carl Zeiss Jena, hoy conocida como Carl Zeiss AG.

Infancia y educación

Carl Zeiss nació en Weimar el 11 de Septiembre de 1816. En aquel momento la ciudad de Weimar pertenecía al Ducado de Sajonia-Weimar-Eisenach que a su vez formaba parte de la Confederación Germánica. Carl Zeiss fue el quinto hijo de Johanna Antoinette Friederike y Johann Gottfried August Zeiß. El matrimonio acabaría teniendo doce hijos, pero de estos solo seis llegarían a la edad adulta.

El padre de Carl Zeiss era un firme defensor de la educación y el conocimiento como mecanismos de ascenso social. Acorde con esta idea, decidió mandar a todos sus hijos a la escuela y posteriormente a la universidad. Los dos hermanos de Carl Zeiss estudiaron filología e historia. Este podría haber sido también el camino seguido por Carl Zeiss. Sin embargo, el hecho de que sufriera una hernia discal hizo pensar a su padre que sería más adecuado para su hijo seguir una educación técnica, donde no fuera necesario pasar largos periodos de tiempo sentado.

El interés por la mecánica se despertó en Carl Zeiss en seguida. Ya durante su tiempo en la escuela decidió atender también a cursos en la escuela profesional de Weimar.



Años de formación

Mapa de Alemania
Ciudades importantes en la vida de Carl Zeiss

A partir de 1834 Carl Zeiss ocupó una plaza de aprendiz trabajando para el profesor Friedrich Körner en la universidad de Jena. Esto le permitía también asistir a clases en la universidad y durante cuatro años Carl Zeiss pudo formarse en matemáticas, física experimental, mineralogía y óptica. En 1838 Carl Zeiss recibió por parte de la universidad un certificado con todas las asignaturas que había cursado y con una muy buena valoración por parte de Friedrich Körner.

A partir de 1838, una vez terminada su formación en mecánica, empieza para Carl Zeiss un periodo de 7 años durante el cual gana experiencia laboral trabajando en distintas ciudades del mundo germánico: Stuttgart, Viena, Darmstadt y Berlín. Durante su estancia en Berlín su interés por la óptica va aumentando y finalmente en 1845 decide volver a Jena para fundar su propio taller óptico.

Fundación de la empresa Carl Zeiss

Carl Zeiss adulto
Carl Zeiss a los 47 años

En 1846 Carl Zeiss recibe el permiso por parte de la ciudad de Jena para abrir un taller mecánico dedicado a la venta y reparación de instrumentos ópticos y mecánicos. Carl Zeiss empezó trabajando completamente solo, ofreciendo servicios de reparación de todo tipo de instrumentos ópticos. Además, en su taller se podían comprar instrumentos que Carl Zeiss importaba de fabricantes extranjeros, estos incluían anteojos, lupas, telescopios, microscopios, termómetros, barómetros, etc.

A partir de 1847 Carl Zeiss empezó a vender microscopios fabricados por él mismo en su taller. El negocio empezó a crecer gracias a la superior calidad de los microscopios construidos por Carl Zeiss frente a los de la competencia del momento. El mismo año, debido al buen funcionamiento del negocio Carl Zeiss contrató su primer ayudante, August Löber, quien con el tiempo acabaría convirtiéndose en uno de los trabajadores más importantes de la empresa.

El taller y el número de microscopios construidos por Carl Zeiss siguió creciendo durante los siguientes años. En 1952 el número de trabajadores en su taller había aumentado hasta diez.


El desarrollo del microscopio moderno

Durante las primeras épocas de la empresa de Carl Zeiss, los microscopios era construidos a modo de ensayo y error. Distintas lentes eran fabricadas y combinadas hasta conseguir el resultado deseado. Este era un método muy ineficiente y, por eso, una de las obsesiones de Carl Zeiss desde los inicios de su empresa fue desarrollar una base teórica para la fabricación del microscopio.

Con el objetivo de desarrollar una teoría para la fabricación de microscopios, Carl Zeiss empezó a colaborar a partir de 1850 con el matemático Friedrich Wilhelm Barfuß. Esta colaboración terminó súbitamente en 1854 debido a la muerte del matemático y sin haber conseguido ningún resultado relevante.

Ernst Abbe
Ernst Abbe (1840-1905)

Tras la muerte del matemático Friedrich Wilhelm Barfuß, Carl Zeiss abandonó temporalmente sus proyectos de teorización de la construcción de microscopios. Carl Zeiss no retomó este proyecto hasta 1866, cuando buscó la colaboración del físico Ernst Abbe, en aquel momento profesor en la Universidad de Jena, para conseguir desarrollar las bases de la óptica moderna. Ernst Abbe se centró inicialmente en describir en detalle las características de las lentes. El primer microscopio construido en base a las teorías de Ernst Abbe no consiguió superar en calidad ni capacidad de aumento a los construidos siguiendo los métodos tradicionales.

Estos primeros resultados no desmotivaron a Ernst Abbe sino todo lo contrario. Sus posteriores trabajos le llevaron a desarrollar la teoría sobre la formación de la imagen en un microscopio y le permitieron calcular la máxima resolución físicamente alcanzable con un microscopio óptico. Aplicando esta teoría, Carl Zeiss pudo empezar a construir microscopios de calidad significativamente superior a los ofrecidos por el resto de fabricantes. Los descubrimientos de Ernst Abbe fueron cruciales para el éxito de la empresa Carl Zeiss. Por este motivo, en 1876 Ernst Abbe pasó a ser también socio de la empresa. Este mismo año la empresa llegó a los 60 trabajadores y a construir el microscopio número 3000 desde su fundación.

Fábrica Carl Zeiss
Fábrica central de Carl Zeiss en Jena (1910)

Un problema pendiente después de los avances introducidos por Ernst Abbe era la producción de un vidrio con las características necesarias para alcanzar la calidad predecida en su teoría. Entre los proveedores de vidrio del momento había poca variedad de productos e importantes demoras en su entrega. Con el fin de mejorar este aspecto en su cadena de fabricación de microscopios, Carl Zeiss empezó a pensar en producir el vidrio necesario en su propia fábrica. Con esta idea en mente, en 1879 Carl Zeiss entró en contacto con Otto Schott.

Otto Schott era un químico que había estado experimentando con los procesos de fabricación de vidrio llegando a mejorar significativamente la calidad del material obtenido. Carl Zeiss y Ernst Abbe se dieron cuenta que las lentes fabricadas con el tipo de vidrio fabricado por Otto Schott podría incrementar la calidad de sus microscopios. Decidieron convencer a Otto Schott para que se mudara a Jena para poder trabajar junto a ellos. En 1884, Otto Schott, Ernst Abbe y Carl Zeiss junto con su hijo Rodrich Zeiss, fundaron la empresa fabricante de vidrio actualmente conocida como Schott AG.

Vida personal

Carl Zeiss se casó en 1849 con Bertha Schatter. Solo un año más tarde, su mujer murió al dar a luz su primer hijo, Roderich Zeiss, que sobrevivió y se convirtió en una figura importante en la empresa de su padre. En 1853 Carl Zeiss se casó con su segunda mujer, Ottilie Trinkler. De este matrimonio nacieron el hijo Karl Otto Zeiss y las hijas Hedwig Zeiss y Sidonie Zeiss.

Carl Zeiss murió en 1888 después una serie de ictus que había sufrido por primera vez en 1885. En 1889 Ernst Abbe fundó la fundación Carl Zeiss que acabaría incorporando la empresa óptica fundada inicialmente por Carl Zeiss. Carl Zeiss fue enterrado en Jena, donde había desarrollado su actividad empresarial.